ROMPEHIELOS

Aunque el Transiberiano fue completado 1900, aún no había una vía férrea que uniera las dos orillas del Baikal. Hasta la construcción del tramo del Circumbaikal, Port Baikal era el fin de la línea, donde un ferry llevaba el tren y los pasajeros hasta la orilla este.

En 1895 Rusia encargó a una fábrica inglesa un rompehielos, para albergar el tren y los pasajeros en su interior y cruzar el Baikal. El rompehielos tardó un año en construirse en Inglaterra, pero aún debía afrontar todo una aventura para llegar a su destino final: una vez terminado se procedió a desmontarlo y cada pieza fue enviada a San Petersburgo, donde de nuevo los componentes fueron divididos, esta vez en 7000 paquetes distintos. Después de un larguísimo viaje, e innumerables percances, las primeras cajas empezaron a llegar a Listvyanka a finales de 1897. Aquí un ingeniero naval y 4 hombres más de la fábrica inglesa, esperaban para reconstruir el barco, junto con una partida de trabajadores rusos. El rompehielos Baikal fue botado en 1899, casi 4 años después de que hubiera sido construido en Inglaterra. Pero aún faltaban las calderas, que habían quedado detenidas en Krasnoyarsk a la espera de que fuera construido el puente sobre el Yenisey, ya que eran demasiado pesadas para transportarlas en barcazas. El rompehielos entró en servicio en abril de 1900.

Nadie se Siberia había visto algo igual. Tres líneas de vía eran puestas en su cubierta principal para acomodar los vagones de un tren entero. Había también cabinas de primera y segunda clase, almacenes y puente suficiente para acomodar a más de 600 pasajeros de tercera clase, un suntuoso restaurante y una capilla que se puso de moda entre los habitantes del Irkutsk para celebrar sus bodas.

Otros rompehielos más pequeño, el Angara, fue encargado a la misma compañía, y en otoño de 1901 llegó en piezas y fue reconstruido. Pero los expertos calcularon mal la profundidad y pronto se vio que el Angara no era capaz de abrir una vía en la profunda capa de hielo. La única manera en la que el Angara podía utilizarse en invierno, era que el Baikal fuera rompiendo el hielo por delante y el Angara siquiera la ruta abierta. Pero ni siquiera la potencia del Baikal impedía que durante el duro invierno cuando la meteorología era muy adversa, los barcos tuvieran que quedarse a resguardo en el puerto; entonces los pasajeros solo podían cruzar el lago helado con trineos.


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